En 2021, The Metals Company (TMC) a été fondée par la fusion de DeepGreen et de la Sustainable Opportunities Acquisition Corporation (SOAC), entrant sur le marché boursier américain en déposant un enregistrement auprès de la Securities and Exchange Commission (SEC) des États-Unis. 

En tant qu'entreprise créée pour tirer profit de l'exploitation minière des fonds marins (DSM), TMC a poussé des récits douteux sur les avantages et le succès facile d'une telle exploitation minière. Le Campagne minière en haute mer (DSMC), un projet fiscalement hébergé par The Ocean Foundation (TOF), a soulevé cette question avec Mark J. Spalding, notre président. Il a recommandé de parcourir le dossier initial pour déterminer si The Metals Company faisait de fausses déclarations importantes aux investisseurs potentiels.

DSMC et The Ocean Foundation - ainsi que nos avocats - ont mis en évidence plus de quelques incohérences entre les préoccupations connues concernant DSM par rapport au récit excessivement optimiste poussé par TMC sur son site Web et dans le dossier. Cette contestation de premier niveau a forcé TMC à mettre à jour son formulaire de déclaration d'enregistrement S-1. Dans ce document, les entreprises sont légalement tenues de résumer honnêtement les risques aux investisseurs. Cette documentation est accessible au public sur le site de la SEC pour évaluation.

Suite à la dernière mise à jour S-1 du 30 juin 2022, en collaboration avec d'autres membres de la Deep Sea Conservation Coalition (DSCC) dont DSMC et TOF sont membres, nous avons cherché à voir comment le dépôt modifié était reflété sur le site Web de TMC. Cependant, TMC n'a pas mis à jour le récit de son site Web et conserve la vision dynamique originale de DSM. En fait, le Site Internet de TCM présente au public une solution pour l'exploitation minière terrestre, une demande croissante de métaux critiques et la crise climatique. Cette solution prend la forme de nodules polymétalliques, ou ce qu'ils appellent "une batterie dans un rocher".

Ces déclarations révèlent la nature des travaux prospectifs très expérimentaux de The Metals Company qui pourraient menacer la biodiversité au détriment d'un profit spéculatif.

Madeleine Warner | Stagiaire, The Ocean Foundation

Le dépôt SEC révisé raconte une histoire différente. Un où TMC ne peut pas confirmer si "l'impact de la collecte de nodules sur la biodiversité mondiale sera moins important que ceux estimés pour l'exploitation minière terrestre", et est conscient que les progrès technologiques peuvent "introduire de nouvelles technologies ou de nouveaux produits qui ne nécessitent plus les métaux qui nous avons l'intention de collecter et de traiter. Ces déclarations révèlent la nature des travaux prospectifs très expérimentaux de The Metals Company, qui pourraient menacer la biodiversité au détriment d'un profit spéculatif.

Sur la technologie

Le site Web de TMC présente DSM comme une simple entreprise technologique peu nocive pour l'environnement, décrivant «des plans pour remonter les nodules polymétalliques à la surface, les amener à terre et les traiter avec presque zéro déchet solide, sans résidus ni déforestation, et avec une attention particulière à ne pas nuire à l'intégrité de l'écosystème des grands fonds. Ces plans ne tiennent pas compte du fait que le DSM commercial n'a jamais eu lieu auparavant et que des lacunes scientifiques majeures subsistent dans la compréhension globale de la mer profonde et de ses écosystèmes. TMC admet avoir compris cela dans le dossier de la SEC car il indique qu'"aucun gisement de nodules polymétalliques du fond marin n'a jamais été collecté commercialement, et notre technologie de collecte offshore et nos plans et processus de développement peuvent ne pas être suffisants pour atteindre nos objectifs". Les objectifs décrits sur le site Web n'indiquent pas le même niveau de compréhension que TMC démontre dans le dossier déposé auprès de la SEC.

Le dépôt auprès de la SEC indique en outre que TMC est préoccupé par la faisabilité technologique de ses efforts. À plusieurs endroits, le site Web indique que la société prévoit des essais et des tests, avec un "programme pilote de raffinage de traitement à terre qui devrait commencer", mais le dossier de la SEC indique que "certains des équipements offshore dont nous aurons besoin pour accomplir notre objectifs n'a pas été fabriqué et/ou testé.

Sur la production et les profits

La confiance de The Metals Company dans les niveaux de production minérale est mise en évidence sur le site Web avec des commentaires sur les véhicules électriques inspirant « une augmentation spectaculaire de la demande de nickel de qualité batterie ». TMC affirme également qu'il "développe la plus grande source estimée de métaux pour batteries au monde" et que "la production de métaux à partir de nodules nous permet de produire près de 100 % de la masse des nodules". Ces messages présentent au public une demande mondiale pour l'exploitation minière de TMC et tentent de renforcer la confiance que l'entreprise réussira.

Cependant, le dépôt auprès de la SEC soulève plus de questions que de confiance. TMC fait référence à un historique d'exploitation limité lorsqu'il indique qu'"il ne peut y avoir aucune garantie que nous serons en mesure de développer commercialement nos zones de ressources ou d'atteindre la rentabilité à l'avenir". La société mentionne comment ses « coûts d'investissement réels, ses stratégies de financement, ses coûts d'exploitation, sa production et ses rendements économiques peuvent différer considérablement de ceux que nous avons anticipés », et rapporte que « les nodules polymétalliques que nous pourrions récupérer nécessiteront un traitement et un traitement spécialisés et il n'y a pas la certitude que de tels procédés aboutiront à une récupération des métaux conforme à nos attentes. Les nombreux domaines d'incertitude pour TMC comprennent la rentabilité de l'entreprise DSM, la quantité de matériaux récupérables et les coûts associés à cette entreprise.

Le dépôt auprès de la SEC de TMC indique directement que la société ne peut pas confirmer si elle "sera en mesure de développer commercialement ces propriétés ou si elle générera des bénéfices à l'avenir".

Sur le risque

Le dépôt auprès de la SEC est conçu pour encourager une communication honnête et la confiance entre une entreprise et ses investisseurs. Par conséquent, l'évaluation des risques est cruciale. Le dépôt auprès de la SEC de The Metals Company est truffé de termes sur les risques potentiels que l'industrie DSM peut entraîner pour TMC. TMC explique dans le dossier que la société est "soumise à une variété de risques, dont certains peuvent ne pas être couverts par nos polices d'assurance futures ou existantes", et qu'il existe de grands niveaux d'incertitude dans des domaines tels que la rentabilité, les ressources disponibles, suffisamment les plans de développement, les fluctuations du marché et la viabilité commerciale de l'industrie. Ces risques peuvent avoir un impact sur l'entreprise au point où l'entreprise "ne pourra jamais développer de minerais en quantité ou en qualité suffisantes pour justifier des opérations commerciales". Face aux inquiétudes autour de DSM concernant la perte de biodiversité, les dommages irréparables et le manque de réglementation, TMC publie un site Web rempli de déclarations que son propre dossier auprès de la SEC indique qu'il ne croit pas.

Quelle est la prochaine étape?

L'Autorité internationale des fonds marins, chargée de gérer les fonds marins et leurs ressources pour l'ensemble de l'humanité, organise actuellement des réunions pour discuter de l'avenir de l'exploitation minière des fonds marins. Les risques de DSM ainsi que l'incertitude admise entourant la faisabilité d'activités rentables de DSM doivent être pris en compte au TOUTE niveaux de la conversation.