La pandémie de COVID-19 a mis à rude épreuve presque toutes les activités humaines imaginables. La recherche marine a été réduite plus que toute autre, car la science sous-marine nécessite des déplacements, de la planification et une proximité à bord des navires de recherche pour se rendre sur les sites d'étude. En janvier 2021, le Centre de recherche marine de l'Université de La Havane (« CIM-UH ») a défié tous les pronostics en lançant ses deux décennies d'efforts pour étudier le corail corne d'élan sur deux sites au large de La Havane : Rincón de Guanabo et Baracoa. Cette expédition la plus récente a été réalisée grâce à la volonté et à l'ingéniosité, et en mettant l'accent sur les départs terrestres vers les sites de recherche sur les coraux, ce qui peut être fait délibérément et en veillant à un espacement approprié des scientifiques. Ajoutez à cela le fait que le coronavirus ne peut pas se propager sous l'eau !

Tout au long de ce projet, un groupe de scientifiques cubains dirigé par le Dr Patricia Gonzalez de l'Université de La Havane procédera à un recensement visuel des parcelles de cornes d'élan dans ces deux sites au large de La Havane et évaluera la santé et la densité des coraux, la couverture du substrat et présence de communautés de poissons et de prédateurs. Le projet est soutenu par The Ocean Foundation avec des fonds de la Paul M. Angell Family Foundation.

Les crêtes de récifs sont des habitats précieux dans les récifs coralliens. Ces crêtes sont responsables de la tridimensionnalité du récif, offrent un abri à tous les organismes de valeur commerciale tels que les poissons et les homards, et protègent les côtes des phénomènes météorologiques extrêmes tels que les cyclones et les ouragans. À La Havane, Cuba, Rincón de Guanabo et Baracoa sont deux crêtes de récifs en marge de la ville, et Rincón de Guanabo est une zone protégée avec la catégorie de paysage naturel exceptionnel. Connaître l'état de santé des crêtes et leurs valeurs écologiques permettra de recommander des mesures de gestion et de conservation qui contribueront à leur protection future.

Avec l'objectif général de évaluer la santé des crêtes récifales de Rincón de Guanabo et Baracoa, une enquête a été menée en janvier, février et mars par un groupe de scientifiques cubains dirigé par le Dr Gonzalez. Les objectifs spécifiques de cette recherche sont les suivants :

  1. Pour évaluer la densité, la santé et la composition en taille des A. palmata (corail corne d'élan), A. agarites et P. astroïdes.
  2. Pour estimer la densité, la composition par taille, le stade (juvénile ou adulte), l'agrégation et l'albinisme chez D. antillaire (un oursin à longues épines noires qui a connu une mortalité massive dans les Caraïbes dans les années 1980 et qui est l'un des principaux herbivores du récif).
  3. Évaluer la composition des espèces, le stade de développement et le comportement des poissons herbivores et estimer la taille de chacune des crêtes sélectionnées.
  4. Évaluez la couverture du substrat pour chacune des crêtes sélectionnées.
  5. Estimez la rugosité du substrat pour chacune des crêtes sélectionnées.

Six stations d'arpentage ont été établies sur chaque récif pour tenir compte de la variabilité naturelle de chaque dorsale. Les résultats de cette recherche contribueront à la thèse de doctorat d'Amanda Ramos, ainsi qu'aux thèses de maîtrise de Patricia Vicente et Gabriela Aguilera, et aux thèses de diplôme de Jennifer Suarez et Melisa Rodriguez. Ces relevés ont été effectués pendant la saison hivernale et il sera important de les répéter en été en raison de la dynamique des communautés marines et de l'évolution de la santé des coraux entre les saisons.

Connaître l'état de santé des crêtes et leurs valeurs écologiques permettra de recommander des mesures de gestion et de conservation qui contribueront à leur protection future.

En raison de la pandémie de COVID-19, The Ocean Foundation n'a malheureusement pas pu se joindre à ces expéditions et soutenir les recherches de ces scientifiques en personne, mais nous attendons avec impatience l'avancement de leurs travaux et de connaître leurs recommandations de mesures de conservation, ainsi que rejoindre nos partenaires à Cuba après la pandémie. L'Ocean Foundation mène également un effort plus important pour étudier et restaurer les coraux elkhorn et staghorn dans le parc national Jardines de la Reina, la plus grande zone marine protégée des Caraïbes. Malheureusement, ce projet est suspendu car le COVID-19 a empêché les scientifiques cubains de travailler ensemble sur des navires de recherche.

La Fondation Océan et CIM-UH collaborent depuis plus de deux décennies malgré les relations diplomatiques difficiles entre Cuba et les États-Unis. Dans l'esprit de la diplomatie scientifique, nos institutions de recherche comprennent que l'océan ne connaît pas de frontières et que l'étude des habitats océaniques dans les deux pays est essentielle pour leur protection conjointe. Ce projet rassemble des scientifiques des deux pays pour travailler ensemble et trouver des solutions aux menaces communes auxquelles nous sommes confrontés, notamment la maladie des coraux et le blanchissement dû au changement climatique, à la surpêche et au tourisme.