Après 5 ans d'une guerre civile qui a coûté la vie à des milliers de personnes, une crise humanitaire dévastatrice avec plus de 20 millions de personnes au bord de la famine, des inondations torrentielles, des mauvaises récoltes et une épidémie galopante de COVID, la dernière chose dont le Yémen a besoin maintenant est une catastrophe environnementale. Mais c'est précisément ce à quoi le pays et la région sont actuellement confrontés.

Le pétrolier flottant de stockage et de déchargement (FSO) "SAFER" ancré à quatre milles au large du port de Ras Isa sur la côte ouest du Yémen, maintenant abandonné mais avec 1.1 million de barils de pétrole brut Marib Light encore à bord, présente un risque réel et croissant d'un déversement catastrophique dans la mer Rouge. Pendant des années, le pétrolier a été utilisé pour stocker et expédier 200,000 5 barils de pétrole par jour depuis l'oléoduc Marib Ras Isa à travers le Yémen, mais depuis le début de la guerre civile il y a XNUMX ans, il est resté inactif et non entretenu avec du pétrole à bord.

Le navire se détériorerait rapidement, et cette année encore, l'eau de mer aurait inondé la salle des machines et des sections du navire se seraient brisées et seraient tombées à la mer. Le navire avec du pétrole à bord pourrait facilement couler au mouillage. Et le système de gaz inerte utilisé pour empêcher l'accumulation de gaz explosifs dans les réservoirs d'huile est inopérant depuis 2017. Si des composés organiques volatils restent dans les réservoirs d'huile, il existe un risque d'explosion. Et bien sûr, le navire est très vulnérable aux attaques terroristes.

Pour éviter une marée noire, il est primordial que le pétrole du SAFER soit déchargé (« allégé ») sur d'autres pétroliers, et rapidement. La dernière chose dont la région a besoin est une marée noire catastrophique en plus de ses nombreuses autres crises. Et vu l'état de détérioration du navire, le temps presse.

Pétrolier dans l'eau
Crédit photo : Observatoire Conflits et Environnement

Mais le pétrolier abandonné et sa cargaison de pétrole sont pris dans le jeu d'échecs politique complexe de la guerre civile au Yémen. Le navire se trouve dans la zone de l'ouest du Yémen contrôlée par les Houthis (Ansar Allah), et jusqu'à présent, les Houthis, soutenus par l'Iran, ont refusé aux inspecteurs de l'ONU l'accès au navire. La coalition adverse - le gouvernement yéménite reconnu par l'ONU à Aden (Yémen), l'Arabie saoudite, les Émirats arabes unis et les États-Unis - a mené de vastes opérations militaires contre les Houthis, mais à l'heure actuelle, un cessez-le-feu ténu est en place.

Beaucoup pensent que les Houthis utilisent la menace d'un déversement de pétrole de la SAFER comme monnaie d'échange pour obtenir des garanties de sécurité de la Coalition. Quoi qu'il en soit, il est clairement dans l'intérêt de tous que le pétrole soit déchargé en toute sécurité pour éviter une autre catastrophe dans cette région déjà en crise.

Nous avons appris de tous les grands déversements de pétrole en mer de l'histoire qu'une fois le pétrole déversé, la partie est terminée. Il est pratiquement impossible de contenir le pétrole déversé à la surface de la mer, de le nettoyer, de réhabiliter la faune polluée par le pétrole, de restaurer les écosystèmes marins endommagés par le déversement ou de stabiliser le chaos socio-économique qui s'ensuit. Habituellement, moins de 10 % des hydrocarbures déversés sont récupérés. Nous avons également appris que lorsque des milliers de tonnes d'un produit chimique toxique et persistant - le pétrole brut - sont déversés dans un écosystème marin côtier productif, les dommages environnementaux seront graves et peuvent durer des décennies. Ce fut le cas lors de l'Exxon Valdez de 1989 en Alaska, du déversement du golfe Persique en 1991 et du Deepwater Horizon de 2010 dans le golfe du Mexique. Dans tous ces cas, les atteintes à l'environnement persistent aujourd'hui.

La mer Rouge est largement reconnue comme un grand écosystème marin productif d'une valeur biologique et économique exceptionnelle. Il abrite de nombreuses espèces de dauphins et de baleines, des dugongs, des tortues de mer, des centaines de kilomètres de récifs coralliens, des marais salants côtiers, des mangroves et des communautés d'herbes marines, une pêche productive et une précieuse économie de tourisme marin. Tout cela est menacé par un déversement de pétrole de la SAFER. Non seulement il y aurait une mortalité immédiate généralisée des organismes et des habitats, mais il y aurait également des dommages sublétaux étendus à la physiologie, à la reproduction, à l'alimentation et à l'écologie comportementale qui persisteraient pendant des années. Un déversement d'un million de barils de pétrole brut dans la mer Rouge serait probablement l'un des plus dommageables écologiquement de l'histoire.

De plus, la région est une route maritime importante pour environ 10 % du pétrole mondial, avec plus de 5 millions de barils de pétrole par jour expédiés par le canal de Suez. Une telle expédition peut devoir être réduite en cas de déversement majeur.

Pétrolier d'en haut
Crédit photo : Maritime First

Au cours de l'année écoulée, l'ONU a tenté de négocier un accord avec les Houthis pour permettre à ses inspecteurs de monter à bord du SAFER, en vain. D'autres, y compris notre groupe, ont fait valoir qu'il était plus important d'obtenir l'autorisation des Houthis pour permettre une opération de sauvetage/d'allègement parallèlement au déchargement du pétrole du SAFER, éliminant ainsi la menace de déversement. L'opération de déchargement pourrait être menée par l'allié des Houthis, l'Iran (par exemple, l'Iranian National Tanker Company), et la valeur du pétrole (peut-être seulement 40 millions de dollars aujourd'hui) pourrait être utilisée pour l'aide humanitaire au Yémen.

Mais les négociations entre les parties restent dans l'impasse, et chaque jour qui passe nous rapproche un peu plus de la catastrophe.

Les Houthis peuvent être sceptiques quant à la négociation avec les responsables de l'ONU, car l'ONU et la Coalition soutiennent le gouvernement d'Aden, le principal adversaire des Houthis. Si tel est le cas, un intermédiaire non gouvernemental indépendant devrait être nommé pour chercher à résoudre le différend. Si ce que nous faisons ne fonctionne pas, alors nous devons essayer quelque chose de différent. De toute évidence, ce que l'ONU a fait pour résoudre ce problème ne fonctionne pas, et il est temps de l'admettre et d'essayer une autre approche.

Pétrolier coulé sous l'océan
Crédit photo : La chaîne météo

Les Houthis détiennent les cartes ici, et ils doivent être entendus et respectés. Un intermédiaire indépendant pourrait aider à clarifier les demandes des Houthis et trouver un terrain d'entente raisonnable avec la coalition adverse. Nous avons proposé cette approche même pendant plus d'un an, mais l'ONU et les gouvernements de la région restent insensibles à la suggestion.

Alors que les efforts se poursuivent pour organiser le déchargement en toute sécurité du SAFER, les gouvernements de la région doivent se préparer au pire – un déchargement complet du million de barils de pétrole du SAFER. Cela nécessiterait des milliers de personnel d'intervention qualifié (Deepwater Horizon utilisait 48,000 11,000 personnes, Exxon Valdez en utilisait 14 2), des centaines de kilomètres de barrages de confinement et d'absorption de pétrole, des milliers de navires, des centaines d'écrémeurs de pétrole et des dizaines de barges de transfert de pétrole, le tout coûtant des milliards. de dollars. La réponse Deepwater Horizon a coûté 3 milliards de dollars, Exxon Valdez a coûté XNUMX milliards de dollars, les deux ont pris plus de XNUMX ans et les deux ont été inefficaces. On ne sait pas qui paierait la facture d'un déversement SAFER. Et étant donné le taux élevé d'infection au COVID dans la région, il est difficile d'imaginer comment une réponse aussi massive à un déversement pourrait être organisée.

L'essentiel ici est le suivant : il serait imprudent et inacceptable que les parties adverses restent coincées dans des positions rigides sur le SAFER, exposant cette région déchirée par la guerre à une autre calamité grave et évitable. La Coalition et les Houthis devront faire des concessions. Un accord pour décharger le pétrole peut être aussi simple que d'accepter un programme d'aide substantiel pour le peuple yéménite, y compris les soins de santé, l'éducation et les opportunités économiques. Si c'est le cas, concluons cet accord. Les Houthis amélioreraient incommensurablement leur cause et leur réputation internationale s'ils acceptaient un tel accord et permettaient à la SAFER d'être déchargée. Il y a toujours un accord à conclure, et nous devons de toute urgence trouver un accord ici pour décharger ce pétrolier abandonné avant qu'il ne déverse sa cargaison toxique dans la mer Rouge.

Si nous ne le faisons pas, honte à nous tous.


Rick Steiner est directeur d'Oasis Earth à Anchorage en Alaska (www.oasis-earth.com), et est un conseiller international en matière de déversements d'hydrocarbures qui a conseillé l'ONU, les gouvernements, l'industrie et les ONG sur la prévention des déversements d'hydrocarbures, la réponse, l'évaluation des dommages et la restauration. Il a été professeur de conservation marine à l'Université de l'Alaska pendant 30 ans, a été impliqué dans tous les aspects du déversement de l'Exxon Valdez en 1989 et de nombreux autres déversements de pétrole dans le monde, et coordinateur du Shipping Safety Partnership. Il siège au conseil consultatif de The Ocean Foundation.